Wim Gabriels

een blog over om het even wat

Rebecca Skloot – The Immortal Life Of Henrietta Lacks

Enig idee wat HeLa-cellen zijn? Dat zijn cellen die overal ter wereld in laboratoria gekweekt worden voor allerlei medische experimenten. De cellen groeien, delen zich in twee dochtercellen en die groeien op hun beurt weer verder. Omdat deze HeLa-cellen onbeperkt verder blijven groeien en vermenigvuldigen, wordt het een “onsterfelijke” cellijn genoemd. Deze cellijn heeft de medische wetenschap reeds onschatbare diensten bewezen.

Maar waar komen die cellen vandaan? Dat brengt ons bij Henrietta Lacks, een zwarte vrouw en moeder van vijf kinderen die in 1951 stierf in een hospitaal in het Amerikaanse Baltimore aan een bijzonder agressieve vorm van baarmoederhalskanker. Tijdens haar behandeling nam de arts, zonder haar medeweten, een staal van de tumor en bezorgde het aan Dr. George Gey, die al jaren probeerde menselijke tumorcellen in cultuur te brengen, in de hoop de oorzaak van kanker te kunnen vinden. Tot dan toe waren zijn pogingen niet succesvol: hij slaagde er maar niet in om tumorcellen van patiënten onbeperkt verder te laten groeien. Maar met de cellen van Henrietta Lacks draaide het anders uit. Deze groeiden en bleven groeien. Het resultaat was de HeLa-cellijn. Deze cellijn bestaat vandaag, zestig jaar later, nog steeds.

De impact ervan op de medische wetenschap is indrukwekkend. HeLa-cellen bewezen onder meer reeds hun diensten bij het ontwikkelen van het poliovaccin, chemotherapie, in-vitrofertilisatie en genetisch onderzoek. In 2009 waren er reeds meer dan 60 000 wetenschappelijke artikels gepubliceerd over onderzoek met HeLa-cellen, en kwamen er nog steeds meer dan 300 artikels per maand bij.

De identiteit van de vrouw die aan de basis van de HeLa-cellijn lag, bleef echter lang onbekend. Zelfs haar familie was jarenlang niet op de hoogte van het bestaan van de cellijn. Uiteindelijk raakte Henrietta’s naam dan toch algemeen bekend, en kwamen ook de familieleden, tot hun grote ontsteltenis, te weten dat cellen afkomstig van hun moeder reeds jarenlang in laboratoria gekweekt werden en het voorwerp waren van een miljoenenbusiness. Een financiële compensatie hebben ze echter nooit gekregen. Een pijnlijke vaststelling is dat terwijl miljoenen mensen gebaat zijn met de medische ontwikkelingen die we mede aan Henrietta Lacks te danken hebben, haar eigen familieleden zich maar met moeite medische zorgen kunnen veroorloven.

Over Henrietta Lacks en haar familieleden was tot voor kort maar weinig bekend. De Amerikaanse schrijfster Rebecca Skloot bracht hier verandering in. Ze zocht contact met de familieleden en deed jarenlang geduldig onderzoek om het verhaal te reconstrueren. Het resultaat is een uiterst boeiend boek, getiteld “The Immortal Life Of Henrietta Lacks”. De schrijfster richtte tevens de Henrietta Lacks Foundation op, ten voordele van de nakomelingen van Henrietta.

Het boek kaapte al een indrukwekkende serie prijzen weg en is intussen ook in het Nederlands vertaald (getiteld Het Onsterfelijke Leven Van Henrietta Lacks). En Oprah Winfrey zou van plan zijn het te verfilmen. De naam Henrietta Lacks zal dus niet snel meer vergeten worden, en dat hebben we te danken aan dit bijzonder lezenswaardige boek van Rebecca Skloot.

Advertenties

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s

%d bloggers liken dit: